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Au sud de Limoux, Quillan se situe au croisement de la D118 (Carcassonne au nord) et la D117 (Perpignan à l'est). Le bourg en lui-même ne possède pas de sites exceptionnels, bien qu'on puise faire un tour le long de l'Aude : rien de surfait ici en tout cas. Mais Quillan ne restera sans doute qu'une étape sur la magnifique départementale. En effet, dans les environs, les paysages changeants que Quillan préfigure rappellent que l'on entre dans les premiers contreforts des Pyrénées. Les hauteurs sont plus marquées, et toute la montagne semble couverte d'épaisses forêts. C'est en quittant Quillan par le sud que la route devient spectaculaire : les lacets se resserrent et tout à coup, on se retrouve sur une voie étroite cernée de falaises abruptes, qui descendent à pic de part et d'autre. Les altitudes deviennent ici plus sérieuses, jusqu'à 800 mètres. La route suit le cours de l'Aude, en traversant trois tunnel, avant de ressortir du défilé.

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Défilé de Pierre Lys

Il n'y a pas à dire, le défilé de Pierre Lys est assez impressionnant à traverser en voiture. On roule déjà depuis un moment au milieu de très beaux paysages de vallons boisés aux reliefs plus ou moins prononcés pour s'encastrer tout à coup entre deux parois rocheuses à pics, à travers lesquelles la route se fraye un passage : parfois étroite, la prudence est de mise. Sur un côté, c'est une falaise calcaire abrupte, dont la hauteur est vertigineuse. De l'autre, le cours de l'Aude subit quelques chaos au milieu des rochers, là où la rivière a creusé son lit. La route qui traverse le défilé a une [...]

Espéraza

Un petit village au fond d'une cuvette, bordée de la rivière de l'Aude, dont le lit file à travers des versants montagneux, où se mêlent la forêt à des excroissances rocheuses... le cadre d'Espéraza est naturel et assez spectaculaire. Le petit bourg quant à lui, est assez typique, minuscule, et très calme. Rien à signaler de spécial, si ce n'est que les amateurs du rural seront servis. Mais le village fut marqué par une belle découverte, effectuée dans les années 1980 : la commune recèlerait de l'un des plus importants gisements de fossile de toute l'Europe ! Parmi ces fossiles, des squelettes [...]

Rennes-le-Château

Petit village du département de l'Aude, perdu dans le Razès, Rennes-le-Château possède une histoire pour la moins singulière. Posté sur un piton rocheux, de ce fait bien protégé, le site n'a cessé de passer de main en main à travers son histoire : Gaulois et Romains déjà en leur temps, puis les envahisseurs wisigoths, qui y développèrent une capitale dont la taille aurait égalée Carcassonne (ce qui reste à prouver...). La forteresse tombera en désuétude par la suite, à partir du XIVe siècle. Que Rennes eut été une puissante cité ou non dans son passé, là n'est pas la question qui intrigue le [...]

Une idée originale a poussé une association à se lancer en 1992 dans la réhabilitation pour les voyageurs d'une ligne de chemin de fer, reliant Rivesaltes à Axat : le train du pays cathare et du Fenouillèdes (TPCF). La ligne mesure 60 kilomètres de long, de quoi découvrir des pays aux allures contrastées. Autant dire une très belle balade : on traverse un bout de Catalogne avant de pénétrer dans les vallées des Pyrénées-Orientales, le pays cathare où les paysages commencent à s'accentuer, avant de pénétrer dans l'Aude, la vallée des Fenouillèdes, où les contreforts des Pyrénées imposent leurs formes [...]

Château de Puivert

Au nord-ouest de Quillan, on se rend au château de Puivert en empruntant la D117. Nous sommes ici dans l'ancien pays cathare, parsemé de châteaux forts, dont Puivert est un exemple. Ce château, classé monument historique, bénéficie d'un excellent état de conservation. Construit dans un premier temps au XIIe siècle, les occupants du château, voués à la cause cathare et par là même jugés hérétiques, subissent les représailles des Albigeois qui l'assiègent. Le château tel qu'on le voit aujourd'hui est érigé dès le XIVe siècle par Thomas de Bruyère. Puivert est perché à plus de 600 mètres d'altitude, [...]

Château de Puilaurens

Après Axat, la départementale 117 prend la direction plein est et longe les premières hauteurs des Pyrénées. On entre dans la vallée de Fenouillèdes, anciennes terres des cathares, dont un château qu'ils occupaient, Puilaurens, gardait l'accès. Du haut de son éperon rocheux, à quelques 700 mètres d'altitude, ses occupants avaient le temps de voir arriver un ennemi... de cette position inextricable, on se demande commet le château pouvait être pris. Le château de Puilaurens existe au moins depuis le Xe siècle. L'un de ses seigneurs, Roger Catala, accueille de nombreux cathares. Puilaurens est pris [...]

Alet-les-Bains

A moins de dix kilomètres au sud de Limoux, Alet-les-Bains est une petite station thermale que l'on croise sur la D118. Le village est planté au coeur d'un paysage de montagnes boisées, et longé par le cours de l'Aude. Alet est particulièrement connu pour son abbaye, dont la fondation est estimée au VIIIe siècle. En plein Pays Cathare, l'abbaye, élevée au rang d'évêché, servira au XIVe siècle aux luttes contre le catharisme. Si la cathédrale (construite au XIIe) est aujourd'hui en ruine, cet état de fait est due aux guerres de religions du XVIe (1577), durant lesquelles les Protestants la pillèrent [...]

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